“Manipular datos es fácil y muy tentador”. Entrevista a Leonid Schneider

mYsULa-D_400x400En este mundo, lo que ven nuestros ojos no tiene por qué ser verdad (Haruki Murakami).

Tras el considerable revuelo que está causando el caso Otín #OtínGate, en #InvestigadoresEnParo consideramos necesario dar voz a aquél cuya opinión estaba siendo sistemáticamente silenciada pese a ser parte fundamental. Leonid Schneider se dedicó una vez a la ciencia y la investigación, pero en 2014 decidió reciclarse al periodismo científico, desempeñando su labor y activismo, principalmente, desde su blog For Better Science, un lugar de referencia para la denuncia de casos de fraude, conductas inapropiadas y malversaciones varias que, por desgracia, asolan la Ciencia en los últimos tiempos y de manera tan frecuente. Leonid Schneider es radical, es decir, apunta siempre a la raíz, y por este tesón y constancia en la denuncia pública se ha ganado bastantes enemigos, llegando incluso a pasar por sede judicial en varias ocasiones.

Siempre hemos escuchado que la ciencia se autorregula, pero en #InvestigadoresEnParo creemos firmemente que si hay algo de autorregulación en la ciencia es precisamente gracias a personas como Leonid Schneider: si Leonid Schneider no existiera, habría que inventarlo. Ojalá existieran muchos más como él en Ciencia.

Por deferencia con Leonid, y para que nuestros lectores puedan acceder a la entrevista original, hemos mantenido la versión original inglesa de ésta junto con la traducción al castellano.

¿Quién es L. Schneider? ¿Se considera científico o periodista científico?

El científico es alguien que está haciendo investigación científica de manera activa. Definitivamente ya no hago esto. Sigo siendo biólogo porque mi diploma lo dice, pero dejé la ciencia a finales de 2014 y estoy seguro de que no estoy interesado en regresar. Lo que hago es una forma de activismo social, que describo como periodismo científico, por falta de una palabra mejor.

Who is L. Schneider? Do you consider yourself a scientist or a scientific journalist?

Scientist is someone actively doing scientific research. I definitely do not do this anymore. I remain biologist because my diploma say so, but I left science at the end of 2014 and sure am not interested to return. What I do is a form of social activism, which I describe as science journalism, for lack of a better word.

Es conocido por exponer grandes escándalos internacionales en la ciencia  ¿Qué le motivó a comenzar con este proyecto de denuncia de negligencia científica?

Supongo que me inspiré en mi pasado como científico, aunque en aquel entonces no podía imaginar a ningún científico establecido utilizando Photoshop para inventar datos. Raros defraudadores, tal vez, pero en ese entonces no había ningún Pubpeer para saberlo mejor. Me di cuenta de lo común que era cortar esquinas. Manipular datos es fácil y muy tentador. Me enorgullezco de haber adivinado de inmediato que el escándalo de STAP de 2014 no fue más que un gran fraude; trabajando en un campo similar, incluso imaginé cómo y por qué Haruko Obokata lo inventó de esa manera. En aquel entonces escribí para una revista alemana, fueron los primeros en criticar a STAP cuando todos discutían el premio Nobel para Obokata y Charles Vacanti, a través de mis artículos.

*Nota de InvestigadoresEnParo: para saber más sobre el escándalo STAP se puede acudir a esta entrada de la Wikipedia. Stimulus-triggered acquisition of pluripotency Las consecuencias de este fraude científico fueron trágicas al encontrarse muerto, posiblemente por suicidio, al supervisor  de Obokata y coautor de uno de los artículos sobre STAP Yoshiki Sasai

You are well-known for exposing great international scandals in science, what motivated you to begin with this project of denunciation of scientific malpractice?

I guess I drew inspiration from my own past as scientist, though back then I could not imagine any established scientist using Photoshop to invent data. Rare fraudsters, maybe, but back then there was no Pubpeer to know better. I did notice though how common cutting corners was. It’s so easy to manipulate data, and very tempting. I pride myself to have guessed immediately that the STAP scandal of 2014 was nothing but a huge fraud, working in similar field I even imagined how and why Haruko Obokata invented it that way. Back then I wrote for a German magazine, they were then the very first to criticise STAP when everyone was discussing the Nobel prize for Obokata and Charles Vacanti, via my articles.

¿Cuál es su método y sus principales fuentes de información?

Mis lectores son mi método. Detrás de muchos de mis artículos hay algunas fuentes que no quieren ser nombradas. En algunos casos, incluso ¡ni yo sé sus nombres! Si la información es objetivamente válida, como evidencia de una imagen duplicada, no tengo que saber quién está exactamente detrás de ella. Gran parte de mi material proviene de PubPeer, pero hoy en día también conozco a varias personas clave que publican allí. Así que es una experiencia interactiva de ida y vuelta: me contactan para hablar sobre sus publicaciones de PubPeer y centran su atención después de leer mis artículos. Eso fue lo que sucedió en el caso de Carlos López-Otin.

What is your method and your main sources of information?

My readers are my method. Behind many of my articles are some sources who didn’t want to be named. In some cases, even I don’t know their names. If the information is objectively valid, like evidence of duplicated image, I don’t have to know who exactly is behind it. Lots of my material comes from PubPeer, but nowadays I also know several key people posting there. So it is an interactive back-and-forth experience: they contact me to tell about their PubPeer posts, and focus their attention after reading my articles. That happened in Carlos Lopez-Otin case.

¿Qué pistas hacen saltar las alarmas de Schneider?

¡Cuando alguien me filtra algún material exclusivo! ¿Tenéis algo?

What clues make Schneider’s alarms jump?

When someone leaks to me some exclusive material!  Got any?

¿Considera que la comunidad científica está suficientemente comprometida con la denuncia de posibles casos de fraude científico? ¿Por qué?

¡Están muertos de miedo! A los científicos les gusta chismorrear unos sobre otros, pero son muy cuidadosos con quién chismorrean. La denuncia de irregularidades se considera el peor tipo de alta traición en el mundo académico y los denunciantes son tratados de manera implacable. Entonces, lo que hacen los científicos es usar el “chismorreo” para advertirse unos a otros y para castigar a alguien que no consideran de confianza, ya sea como revisor de artículos, o como “panel members”. Se pueden imaginar con qué frecuencia se abusa de este sistema para solventar pequeñas rencillas personales.

Do you consider that the scientific community is sufficiently committed to reporting potential cases of scientific fraud? Why?

They are dead scared! Scientists do like to gossip about each other, but they are very careful who they gossip with. Whistleblowing is considered worst kind of high treason in academia, and whistleblowers are dealt with ruthlessly. So what scientists do, they use gossip to warn each other and to punish someone deemed untrustworthy, as peer reviewers or panel members. You can imagine how often this system is abused for petty and unjust vendettas.

¿Cree que los mecanismos de control/auditoría/rendición de cuentas en ciencia son suficientes?

¿Hay mecanismos de control? ¿Dónde? La gran mayoría de las investigaciones institucionales son un ejercicio de blanqueo, ofuscación y control de daños. E, incluso, si hay una investigación medio decente, que solicita retractaciones o al menos correcciones, te encuentras con revistas de Elsevier como Cell, que se niegan a seguir esas solicitudes institucionales y no hacen nada en absoluto.

Do you think that the mechanisms of (control-audit-rendering of accounts) in Science are sufficient?

There are control mechanisms? Where? The vast majority of institutional investigations is an exercise in whitewashing, obfuscation and damage control. And even if there is a half-decent investigation requesting retractions or at least corrections, you meet Elsevier journals like Cell which refuse to follow such institutional requests and do nothing at all.

Su compromiso va más allá de su blog ForBetterScience. Incluso ha acudido varias veces a los tribunales para presentar demandas, con el costo económico y personal adicional que esto implica ¿Cómo financias tu proyecto?

Los juicios fueron un escándalo. El tribunal asumió toda la argumentación de Paolo Macchiarini y de su mano derecha Philipp Jungebluth para sentenciarme. Me encontraron culpable de ignorancia malintencionada del idioma inglés, en serio, puede leer los detalles en mi Blog. Los costos fueron terribles. Todas las donaciones son bien recibidas, incluso las más pequeñas cuentan. Otra opción es invitarme a dar un seminario pagado sobre la integridad de la investigación.  Desearía que los políticos y periodistas con quienes contacté sobre esta injusticia legal me apoyaran de algún modo, pero los alemanes son muy respetuosos con la ley y están muy acostumbrados a restringir la libertad de prensa. Soy inmigrante, supongo que todos asumieron que necesitaba aprender la lección y obtuve lo que merecía. Bueno, todos necesitamos un médico algún día y el Dr. Jungebluth lo verá ahora. Al final, el honor y la carrera de un médico se consideran más importantes que las vidas de los pacientes.

*Nota de IntestigadorEnParo: para más información sobre el fraude de Paolo Macchiarini ver:

La tráquea de Claudia, (27/10/16) @Hipertextual. 

“Me llamo Paloma Cabeza Jiménez”: Macchiarini victim speaks out, (26/06/18). ForBetterScience. @schneiderleonid.

Your commitment goes beyond the ForBetterScience blog. You have even gone to court several times in your has even raised lawsuits in court, with the added economic-personal cost that this implies. How do you finance your project?

The court trials were a scandal, court followed Paolo Macchiarini and his right-hand man Philipp Jungebluth in all points to sentence me. I was found guilty of malicious ignorance of English language, seriously, you can read details on my site. The costs were horrendous. I welcome all donations, every little counts. Or you can invite me to give a paid seminar on research integrity. I wish there would be any support forthcoming from politicians and journalists whom I contacted about that legal injustice, but Germans are very law-abiding and too accustomed to restriction of press freedom. I am an immigrant, guess everybody assumed that I needed to learn my lesson and got what I deserved. Well, we all need a doctor one day, and Dr Jungebluth will see you now.  In the end, a doctor’s honour and career is deemed more important than the lives of patients.

Usted ha molestado a personas muy poderosas y grandes grupos de presión del sector científico, pero lejos de ocultarse o retroceder sus actividades han aumentando significativamente, ¿tiene miedo por si mismo o por su seguridad?

No, esas personas son  unas “gallinas”. Aunque te pueden demandar, especialmente cuando están en Alemania, eso sí los hace peligrosos.

You have annoyed very powerful people and big lobbies of the scientific sector, but far from hiding or stepping back your activities increase significantly, are you afraid for yourself or for your safety?

No, those people are chickenshits. They can sue though, especially when based in Germany, that makes them dangerous.

¿Cuál es el problema más grave que has vivido?

La demanda de Jungebluth fue una experiencia aterradora (Judge in Jungebluth trial announces to uphold his injunction, dismisses all evidence). Perdí toda confianza en las instituciones judiciales y de justicia y vi cuán delgada y frágil son los derechos humanos y la democracia, incluso en Alemania. Anteriormente, me demandaron otros colaboradores de Macchiarini, Heike y Thorsten Walles, aunque, en comparación, salí relativamente bien de esa denuncia.

What is the most serious issue that you have lived?

The Jungebluth lawsuit was a scary experience. I lost all trust in justice and law institutions, and saw how thin and fragile the veneer of human rights and democracy really is, even in Germany. Before I was sued by other Macchiarini collaborators, Heike and Thorsten Walles. That I got out relatively well from, in comparison.

En España usted no suscita muchas simpatías entre los defensores del científico López Otín por razones obvias ¿Cuál es su opinión acerca de esto?

Separaría a estas personas en dos grupos: los que saben cómo se hace la ciencia y los que no. Los últimos quizás cambien de opinión si les explican el valor del enfoque científico, la integridad de los datos, la ética de la investigación, etc. Los primeros, como Juan Valcárcel o Carlos Suárez Nieto, esos científicos son peligrosos. Saben exactamente que los datos falsos están mal, pero de todos modos lo aprueban. Piensan que las carreras personales son más importantes que la ética e incluso las vidas humanas. En biomedicina todas las investigaciones terminan en la clínica y es aquí donde se daña a los pacientes.

*Nota de InvesigadorEnParo: Para más información sobre las declaraciones y actuaciones de Juan Valcárcel y Carlos Suarez se puede acudir por ejemplo a las siguientes noticias:

“Científicos de toda España defienden los «incontestables” hallazgos de Otín”, (30/01/19). @elcomerciodigit

“El enemigo de López-Otín está en casa” (04/02/19), @elcomerciodigit

“Quieren desprestigiar a un científico excelente”, (29/01/19). @lanuevaespana.

In Spain, you do not raise many sympathies among the defenders of the scientist Lopez Otín, for obvious reasons, what is your opinion about it?

I would separate these people in two groups: those who know how science is done, and those who don’t. The latter maybe will change their mind if one explains it to them, about the value of scientific approach, data integrity, research ethics etc. The former, like Juan Valcarcel or Carlos Suarez Nieto: those scientists are dangerous. They know exactly that faking data is wrong, but they approve of it anyway. They think personal careers matter more than ethics and even human lives. In biomedicine, all research eventually ends up in clinic, and this is where patients get hurt.

¿Qué le diría a los que piensan que fue un error humano o a los que creen en la teoría de la conspiración -complot-, debido a la “envidia” que el personaje despierta?

No es un error humano falsificar datos con Photoshop porque sus experimentos no proporcionaron el resultado que deseaban. Esto es un fraude y López-Otin debería preguntarse cómo pudo haber ocurrido esto en su laboratorio. La única razón por la que la ciencia no está colapsando, debido a un fraude tan grande, son los muchos y buenos científicos que hacen una digna investigación. Sin embargo el crédito y la financiación y el dinero de estos buenos científicos son robados por los “deshonestos”. Y ahora estas personas, los buenos científicos, están acusadas de conspiraciones contra López-Otin, simplemente por protestar contra su manera deshonesta de hacer ciencia. Por cierto, su anfitrión en París, Guido Kroemer, también tiene mucho que responder, sus documentos contienen una gran cantidad de datos “inadecuadamente manipulados”, pero, al parecer, en Francia a nadie le importa. Realmente es muy bueno que en España las protestas sean tan fuertes. López Otin and Kroemer birds of a feather flock together.

La mayoría de los denunciantes tienen un conflicto de intereses: fueron maltratados de alguna manera por el científico del que informan, tal vez como venganza ¿Importa si no son imparciales si la evidencia en sí es objetiva? En cualquier caso, nunca tuve denunciantes españoles en el caso de López-Otin, El Comercio inventó esta mentira fascista para llamar a los jefes de algunas personas inocentes que se atrevieron a solicitar los empleos prometidos a los propios candidatos de López-Otin.

What would you say to those who think that it was a human error, or to those who believe in the conspiracy theory -complot-, because of the “envy that the character” arouses?

It is not a human error to fake data in Photoshop because your experiments did not provide the result you wanted. This is fraud, and Lopez-Otin should question himself how this could have happened in his lab. The only reason why science is not collapsing because of such massive fraud, are the many good scientists who do good research. Only that someone else usually takes their credit, funding money and jobs. And now these people are accused of conspiracies against Lopez-Otin, simply for protesting against his dishonest way to do science. Btw, his host in Paris, Guido Kroemer, has also a lot to answer for, his papers contain plenty of inappropriately manipulated data. But apparently in France, nobody cares. It is actually very good that in Spain the protests are so strong.

Most whistleblowers have a conflict of interest: they were mistreated in some way by the scientist whose cheatings they report, maybe as revenge. Does it matter if they are not unbiased if the evidence itself is objective? In any case, I never had any whistleblowers from Spain in Lopez-Otin’s case, El Comercio invented this fascist lie to call for the heads of some innocent people who dared to apply for jobs promised to Lopez-Otin’s own candidates.

¿Cuál es su opinión sobre la reacción de la ciencia española al Otín-Gate?

Sólo vemos a los grandes amigos de Otin, como Juan Valcárcel y Carlos Suárez Nieto y algunos otros que protestan contra mí y la revista JBC. Son ruidosos y poderosos, están respaldados por los medios de comunicación de derecha y asustan a todos los críticos para que guarden silencio. Pero ellos también tienen miedo ¿Os disteis cuenta de que no se atrevieron a publicar su estúpida carta a JBC con todas sus 50 firmas? Preferiría escuchar las voces críticas; con suerte pronto se sentirán lo suficientemente seguras y fuertes como para hablar en público.

What is your opinion of the reaction of Spanish science to Otín-Gate

We only see the bigmouths like Juan Valcarcel and Carlos Suarez Nieto and some others protesting against me and the journal JBC. They are loud and powerful, supported by right-wing media, and scared everyone critical into staying silent. But they are also afraid themselves: did you notice they don’t dare releasing their silly letter to JBC with all its 50 signatures? I would rather to hear the critical voices, hopefully they will soon feel safe and strong enough to speak out in public.)

¿Por qué cree que la figura del denunciante de corrupción científica está tan mal considerada en la comunidad? ¿O sólo sucede en españa?

El fraude científico ocurre en todas partes, las reacciones son diferentes. Que España ahora tenga este escándalo con López-Otin (y antes con Susana González) es algo bueno. Lo que España necesita ahora, es que los medios de comunicación desempeñen su papel como la cuarta rama de la democracia. Sólo obtenemos propaganda fascistoide de La Nueva España y El Comercio en su lugar, vomito.

Mire a Francia: Le Monde sacó a la luz todos los asuntos con datos falsos en biología, y la lista de firmas fue 10 veces más larga: 500 científicos firmaron en apoyo de Catherine Jessus, quien tampoco tuvo que retirar ningún documento. Estos 500 científicos, tal vez las mejores élites de la academia francesa, amenazaron a Le Monde exigiendo el despido de un periodista. No llegaron a ningún lado, solo se avergonzaron a sí mismos.

Los periodistas juegan un papel enorme en mantener a la ciencia decente. Todo lo que tienen que hacer, es escuchar a los científicos adecuados, en lugar de los comunicados de prensa.

Why do you think that the figure of the complainant of scientific corruption is so badly seen among the community? Or does it only happen in Spain?

Scientific fraud happens everywhere, the reactions to it are different. That Spain now has this scandal with Lopez-Otin (and before with Susana Gonzalez) is a good thing. What Spain needs now, is media playing its role as the fourth branch of democracy. We get only La Nueva Espana and El Comercio fascistoid propaganda instead, vomit.

Look at France: Le Monde brought to light all the affairs with fake data in biology, and the signature list there was 10x as long: 500 scientists signed in support of Catherine Jessus, who also never had to retract any papers. These 500 scientists, mayn top elites of French academia, threatened Le Monde demanding the sacking of a journalist. Got nowhere, only embarrassed themselves.

Journalists play enormous role in keeping science decent. All they have to do, is listen to proper scientists, instead to press releases.

¿Encuentra denominadores comunes con otros casos de fraude científico: negación, huida hacia adelante, relativización de la negligencia profesional entre colegas?

Esto sucede con cada caso de mala conducta de investigación, en todos los países, incluso en Alemania. Los colegas se unen en apoyo, juegan sus redes entre bambalinas para evitar la retirada de artículos y de fondos, o para conseguir  invitaciones a conferencias. Las universidades controlan los daños, en el peor de los casos, el estafador pasa a otra universidad muy lejana. Casi nadie es despedido, y menos aún si hablamos de un catedrático.

La actitud no siempre es maliciosa, a menudo es un concepto de falsa tolerancia: “debe haber un lugar para todos en la ciencia”, incluso para los tramposos si se reforman. De hecho, escuché a gente perfectamente razonable decir eso. ¿Cómo se reeduca a alguien que hizo una carrera científica en el fraude? Irónicamente la ciencia no tiene ningún problema con despedir a los informantes.

*Nota de InvestigadorEnParo: el despido de aquellas personas que “han osado” desafiar al poder establecido es una constante en la Ciencia española. Sólo tenemos que recordar, por mencionar algunos, los siguientes casos:

El hombre que destapó el mayor escándalo de la ciencia española (8/3/17)@el_pais.

El CSIC despidió a este químico por filtrador: hoy es la pesadilla nº1 del sector aeroespacial (26/9/18)@elconfidencial.

“Hay corrupción, endogamia y nepotismo”: hablan los marginados de la ciencia española (4/11/18).

¡Quiero volver! El caso @ribap (23/11/18), @investigadoren2

Do you find common denominators with other cases-denial, flight forward, relativization of malpractice among colleagues?

This happens with every single research misconduct case, in every country, even in Germany. Colleagues rally in support, play their networks behind the scenes to prevent retractions, funding withdrawal, or to provide conference invitations. Universities do damage control, in worst case the fraudster gets passed on to another university far away. Hardly anyone ever gets sacked, certainly not a full professor.

The attitude is not always malicious, it is often false concept of tolerance: “there must be a place for everyone in science”, even for cheaters if they are reformed. I actually heard perfectly reasonable people say that. How does one re-educate someone who made a scientific career on fraud? Funny how science has no problem with sacking whistleblowers though.)

Muchos medios españoles han cargado con dureza contra usted, incluso han llegado a compararlo con un terrorista o un inquisidor ¿Qué respondería?

Son idiotas fascistas (algunos con conexiones con el Opus Dei) que extrañan el régimen de Franco ¿Qué me importan sus viles opiniones?

Many Spanish media have harshly charged against you, even to compare with a terrorist or an inquisitor, what would you answer?

They are fascist idiots (some with Opus Dei connections) who miss Franco regime. What do I care about their vile opinions.

¿Algún medio de comunicación español le contactó o solicitó una entrevista?

No, lo cual me parece muy extraño.

Has any Spanish media contacted you or asked for an interview?

No, which I find very strange.

¿Cree que el Otín-Gate está siendo tratado con suficiente rigor e imparcialidad en los medios de comunicación españoles?

Como dije, parece que los periodistas en España temen las represalias. La Universidad de Oviedo dejó claro que defendería el honor de Otin en los tribunales, y puedo certificar que los jueces odian a los periodistas y agradecen toda oportunidad de castigarlos.

Do you think that the Otín-Gate is being treated with sufficient rigor and impartiality in the Spanish media?

As I said, it looks like proper journalists in Spain are afraid of repercussions. University of Oviedo made clear they will defend Otin’s honour in courts, and I can certify to you: judges hate journalists and welcome every opportunity to punish them.)

¿Cómo ve el futuro de la ciencia?

Los tiempos están cambiando, el sistema antiguo no se mantendrá como está. Lo que es algo bueno. Internet lo cambió todo, todos pueden conectarse y denunciar conductas no éticas, todos pueden publicar gracias a los preprints, todos pueden contar su historia a todo el mundo, en todos los idiomas, gracias a las traducciones automáticas.

How do you see the future of Science?

Times are changing, the old system will not remain as it is. Which is a good thing. Internet changed everything, everyone can go online and report misconduct, everyone can publish thanks to preprints, everyone can tell their story to the entire world, in all languages, thanks to machine translations.)

¿Y qué les diría a los jóvenes investigadores?

Son el futuro de la ciencia. Tienen más poder para cambiar las cosas de lo que creen. Por otro lado mi consejo es: no trabajes con tramposos, no aceptes ningún tipo de mala conducta, no hagas postdoctorados a menos que te sientas apoyado.

And, what would you say to the young researchers?

They are the future of science. They have more power to change things than they realise. Otherwise my advice is: don’t work with cheaters, don’t accept any form of misconduct, don’t do postdoc unless you feel supported.

Thank you Leonid for this interview, it meant a lot to us.

¡Nos vemos en #LaTrinchera!

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2 comentarios en ““Manipular datos es fácil y muy tentador”. Entrevista a Leonid Schneider”

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